No comments yet


How does one evaluate the tone quality in a guitar ? Evaluating the sound quality of a world-class guitar may at times seem as complicated as valuing an expensive glass of wine. A lot of terms and criterias are existent, however it ultimately comes back to the personal taste and needs of each individual. To keep it simple, I have summarized 5 main criterias in observing guitar sound : balance/articulation, sustain, dynamic range/power and range of tone color.

1. Balance / articulation

Quality guitars need to have the perfect balance between bass, middle and treble, along with the same consistency and intensity in each note, string and fret. Perfect balance is the toughest quality to be achieved by a luthier, and at most times, only exists in guitars crafted by the most experienced.

In observing the balance aspect, one has to pay close attention to the existence of weak notes and wolf notes. Weak notes are certain notes bearing the lowest intensity and punch. Such notes are less responsive towards the attacks of the guitarist’s right fingers.

Wolf notes are the exact opposite, where some notes are simply too responsive and bear short sustain. The resulting sounds tend to ‘explode’, but fade quickly as well. Guitars bearing weak and wolf notes are often a nuisance while playing a musical sentence, causing phrasing to seem weird and uncomfortable. Certain notes in a sentence will sound abruptly strong while others suddenly weak, in other terms, out of control. A lot of classic guitars encounter a common problem, which is the lack of resonance and responsiveness on the third string. This aspect differentiates the quality guitars out of the ordinary.

2. Sustain

This aspect is evaluated by the length of resonance in each note, following the right fingers’ attack. As an advantage, a long sustain allows the player to easily execute a vibrato, resulting in a more vocal-like sound. Nonetheless, is a long sustain always beneficial ? Not quite, it relies heavily on the player’s repertoire.

Flamenco guitar anatomically resembles a classical guitar, however it is actually designed to have short sustain on purpose, as flamenco music mostly contains fast melodies and rhythms, and therefore doesn’t require sustainable note resonance (as every next beat will bear a new note). For players with a rhythmic collection of songs, sustain may not be as significant compared to punch and quick response. Nevertheless, to players whose songs are melodic and sophisticated, sustain becomes at its most important state.

3. Dynamic range / power / loudness

It covers the sound range from pianissimo (very soft) to fortissimo (very loud). Top-notch guitars have a higher ‘ceiling limit’ than the average. This gives players extra freedom to express and form phrasings with more profound volume gradations (imagine an artist given a larger canvas to paint on). Guitars with greater power also brings an advantage while playing a duet or ensemble alongside other instruments with louder volumes.

This aspect is indeed very interesting to ponder over. For decades, luthiers all around the globe have competed to create guitars with the loudest possible sound. This environment triggered the development of remarkable construction techniques such as the lattice brace, composite top, double side, double back and usage of synthetic materials (nomex, kevlar, carbon fibre).

Those innovations have successfully gave birth to guitars with astonishingly great power, though at the same time producing side effects in sound quality, such as the lack of balance, narrow range of tone color, weird timbres, less durable guitars due to very thin soundboards, just to name a few.

Most guitarists and guitar lovers, who have little experience with quality guitars view volume as the main indication of sound quality. The louder the sound, the better it is. This proves to be wrong. I will post an explanation on this by the prominent guitar figure David Collett, down below. (David is the president of Guitar Salon International (GSI); the first, biggest and most prestigious guitar dealer in the world. David is also a guitarist, a disciple of guitar legend Celin Romero, and holds a master degree in guitar education).

4. Projection

Projection defines as the ability of the sound produced by a guitar to reach distances. Sound produced by guitars with good projections can clearly be heard far to the corners of the concert hall, even with the guitarist playing at pianissimo. Projection IS NOT THE SAME as volume/loudness. Guitars with loud volume, may not necessarily have great projection. There are some guitars which produce amazingly loud sound up to a few meters radius, but perform poorly on a larger space like a concert hall, producing overlapping and mumbly sound.

Projection can only be measured in a room with legit acoustics, with a minimum involvement of 2 people. One should stand on a corner to listen, while the other plays the guitar on stage. Therefore, evaluating the projection of a guitar CANNOT be as simple as listening to recordings or watching videos on Youtube. It has to be on the spot, on the concert hall.

5. Range of tone color

This aspect refers to the contrast produced by sound texture from the tasto position to ponticello. Some high-quality classical guitars are able to remarkably produce colorful sound textures and colors. Substantially variant sound will be produced. A minor change in the angle of picking will alter the sound texture vividly. The wide tone color range will in turn give players extra space to express nuance their music. On the other hand, a narrow range may result in a monotonous and bland performance (though this also relies on the repertoire).

Some guitars with modern construction (especially those crafted by luthiers who only look upon volume) surprisingly have a narrow range of tone color.

Out of all the criterias above, which is the most important ? EVERYTHING is. Just imagine, a guitar with very powerful sound, but one that has no balance and bears a lot of weak notes, or a guitar producing beautiful sound, but one that lacks volume. Or perhaps a guitar which seemingly sounds powerful, but bears poor projection, which therefore can’t be heard by the audience. Or even a guitar with untidy craftsmanship, which results in a very unappealing external look. Would you want to pay a high price for guitars lacking such qualities ? All these criterias are COMPULSORY in a quality guitar.

Apart from the criterias above, guitar lovers and major collectors have another quality in mind, which is timbre (sound color). Similar to how each man sounds different from the other, each luthier also has his/her own signature sound. This timbre aspect is often described by interesting and partly hilarious terms, such as deep, dark, bright, penetrating, thick, round, bold, etc.

It is important to remember that timbre is very subjective. Every ear has its own perception. Therefore, I will not dive deeper into this topic.

Menilai Kualitas Gitar - Bagian 2 : Sound/Kualitas Suara

Bagaimana mengevaluasi kualitas tone dalam sebuah gitar? Mengevaluasi kualitas suara dalam sebuah gitar kelas dunia, terkadang sama rumitnya dengan menilai kualitas segelas wine yang mahal. Begitu banyak istilah dan kriteria penilaian yang tersedia, namun pada akhirnya semua kembali lagi ke selera pribadi dan kebutuhan setiap individu. Untuk mudahnya, saya rangkum 5 kriteria mengobservasi suara gitar. Balance / articulation, sustain, dynamic range / power, projection, range of tone color.

1. Balance / articulation
Sebuah gitar yang berkualitas, harus memiliki keseimbangan (balance) sempurna antara bass, middle, treble; dan konsistensi serta intensitas yang sama pada setiap not, setiap senar, setiap fret. Balance yang sempurna merupakan hal tersulit untuk dicapai seorang luthier dan seringkali hanya dapat kita temukan pada gitar yang dibuat oleh pembuat gitar yang sudah sangat berpengalaman.

Dalam mengobservasi aspek balance, ada 2 hal yang perlu kita cermati, yaitu keberadaan weak notes dan wolf notes. Weak notes adalah not tertentu yang memiliki intensitas dan punch paling rendah. Not tersebut seperti kurang tanggap atau responsif terhadap attack dari jari-jari kanan si gitaris.

Wolf notes adalah kondisi sebaliknya. Ada not-not tertentu yang terlalu responsif dan seringkali disertai sustain yang pendek. Suara yang dihasilkan cenderung “meledak” namun hilang secara cepat. Gitar yang memiliki weak notes atau wolf notes sangat menggangu kita bila hendak memainkan sebuah kalimat musik, menyebabkan phrasing terkesan aneh dan tidak nyaman didengar. Ada not-not di tengah kalimat yg mendadak kuat dan mendadak lemah tanpa bisa kita kontrol. Pada gitar klasik, problem yang juga sangat umum ditemui (bahkan di gitar2 yang berharga cukup mahal) adalah senar 3 yang tidak ‘resonant’ dan tidak responsif. Aspek ini yang menjadi pembeda antara gitar yang sungguh berkualitas dengan gitar ‘biasa’.

2. Sustain
Aspek ini dapat dinilai dari seberapa panjang resonansi setiap nada setelah attack oleh jari kanan. Salah satu keunggulan dari sustain yang panjang adalah memudahkan si pemain untuk mengeksekusi teknik vibrato. Sekaligus membuat kalimat lagu terdengar seperti bernyanyi. Namun, apakah sustain yang panjang selalu merupakan hal yang baik? Ternyata tidak juga. Hal ini sangat tergantung pada repertoire si pemain.

Gitar Flamenco meski secara penampakan anatomi luar mirip dengan gitar klasik, namun diketahui justru sengaja dikonstruksi untuk menghasilkan sustain yang pendek. Hal ini berkaitan dengan musik flamenco sendiri yang dipenuhi melodi dan ritmik yang cepat, sehingga tidak perlu resonansi not yang panjang (karena ketukan berikut segera akan diisi oleh not yang baru). Bagi pemain dengan koleksi repertoire lagu-lagu cepat dan ritmik, mungkin sustain bukanlah hal yang terlalu penting, punch dan quick response jauh lebih dibutuhkan. Namun bagi pemain dengan repertoire lagu-lagu melodius dan sophisticated, sustain menjadi hal yang sangat diperlukan.

3. Dynamic range / power / loudness
Aspek ini mengacu pada rentang suara dari pianissimo (sangat lembut) sampai fortissimo (sangat keras). Gitar berkualitas tinggi, memiliki “ceiling limit” yang lebih tinggi dari gitar berkualitas rata-rata. Hal ini memberikan kebebasan lebih pada pemain untuk berekspresi dan membentuk pharasing dengan gradasi volume yang lebih nyata (bayangkan seperti seorang pelukis yang diberi kanvas lebih besar untuk berekspresi dan berkarya). Gitar dengan power yang besar juga akan sangat berguna ketika bermain duet atau ensemble dengan instrumen lain yang lebih kuat volumenya.

Aspek ini adalah aspek yang sangat menarik untuk dibahas. Selama puluhan tahun, luthier-luthier dari seluruh penjuru dunia berlomba untuk menciptakan gitar yang bersuara sekeras mungkin. Hal inilah yang mendorong lahirnya teknik-teknik konstruksi paling mutakhir dari gitar modern seperti lattice brace, composite top, double side, double back, dan penggunaan material sintetis (nomex, kevlar, dan carbon fibre).

Beberapa inovasi tersebut sukses melahirkan gitar yang memiliki power yang besar, namun di saat yang bersamaan terjadi penurunan kualitas suara (kurang balance, range of tone color yang lebih sempit, timbre menjadi aneh dan sengau, umur gitar menjadi pendek karena soundboard terlalu tipis, dsb).

Kebanyakan gitaris / pecinta gitar yang belum berpengalaman dengan banyak gitar berkualitas, menilai kualitas suara sebuah gitar hanya berdasarkan volume semata. Semakin keras suara sebuah gitar, dianggap semakin bagus. Tepatkah cara penilaian seperti ini? Ternyata tidak. Ada satu penjelasan tokoh gitar dunia David Collett tentang hal ini yang nanti akan saya postingkan dibawah. (David adalah presiden dari Guitar Salon International (GSI); dealer gitar pertama, terbesar, dan paling bergengsi di dunia. David juga gitaris. Ia merupakan murid dari gitaris legendaris Celin Romero, dan mengenyam pendidikan gitar hingga master degree).

4. Projection
Projection adalah daya lontar suara yang dimiliki sebuah gitar. Gitar dengan projection yang baik, memungkinkan untuk didengar dengan sangat jelas hingga ke sudut ruangan sebuah gedung koser, sekalipun si gitaris sedang bermain di tingkat pianissimo. Projection TIDAK SAMA dengan Volume / Loudness. Sebuah gitar yang bersuara sangat keras, BELUM TENTU memiliki kemampuan projection yang baik. Ada beberapa gitar yang terdengar sangat keras dalam radius beberapa meter, namun di concert hall terdengar seperti bergumam, suaranya seperti tumpang tindih dan tidak jelas.

Projection hanya bisa diukur di sebuah ruangan dengan kualitas akustik yang baik, dengan melibatkan minimal 2 orang pemain. Salah satu pemain harus berdiri di sudut ruangan (sebagai pendengar) sementara pemain lainnya memainkan gitar di atas panggung. Jadi, menilai tingkat projection sebuah gitar jelas TIDAK MUNGKIN hanya dari mendengarkan rekaman CD atau menonton videonya di Youtube.. Harus diuji langsung di ruangan konsernya.

5. Range of tone color
Aspek ini mengacu pada seberapa kontras gradasi warna / tekstur suara yang dapat dihasilkan pada posisi tasto sampai ponticello. Beberapa gitar klasik berkualitas tinggi, begitu dahsyatnya dapat menghasilkan warna dan tekstur suara yang sangat colorful. Suara yang dihasilkan sangat bervariasi. Perubahan sudut petikan sedikit saja dapat menghasilkan tekstur suara yang beraneka ragam. Rentang tone color yang luas, akan memberikan ruang yang lebih luas bagi si pemain untuk mengekspresikan berbagai nuansa dalam musiknya. Sebaliknya, range of tone color yang terlalu sempit, akan membuat sebuah permainan / lagu terkesan monoton dan membosankan (walaupun hal ini tergantung juga pada jenis repertoire).

Beberapa gitar dengan konstruksi modern (terutama yang dibuat oleh luthier – luthier yang hanya mengejar volume / loudness) seringkali justru memiliki range of tone color yang sangat sempit.

Dari seluruh kriteria penilaian suara tadi, manakah yang terpenting? SEMUANYA penting! Coba bayangkan, sebuah gitar yang bersuara sangat powerful namun tidak balance dan banyak weak notes? Atau sebaliknya, gitar yang bersuara indah, tapi powernya terlalu kecil? Atau Gitar yang seolah-olah bersuara powerful tapi dengan projection buruk dan tidak bisa didengar audience anda? Atau bayangkan ketika anda memiliki sebuah gitar dengan kualitas craftmanship yang buruk (kualitas pengerjaan jorok dan berantakan) sehingga gitar tersebut sangat tidak sedap dipandang mata. Maukah anda membayar mahal untuk gitar-gitar seperti itu? Seluruh kategori tersebut MUTLAK harus dimiliki sebuah gitar yang bagus.

Selain kriteria2 diatas yang sudah saya jelaskan, para pecinta gitar dan kolektor kelas berat memiliki satu kriteria lagi yaitu timbre (warna suara). Seperti halnya suara manusia yang sangat khas dan berbeda setiap orang, setiap pembuat gitar juga memiliki suara khas (signature sound) masing2. Aspek Timbre inilah yang melahirkan istilah yang menarik dan -terkadang- lucu, seperti : deep, dark, bright, penetrating, thick, round, bold, dsb dsb.
Namun perlu diingat, aspek timbre ini bersifat sangat subjektif. Setiap telinga punya persepsi masing2. Karena itu saya tidak akan membahas terlalu dalam aspek ini.

Beberapa informasi tambahan :

Dark sound :

Bright sound :

Sharp and penetrating sound :

Well rounded and smooth sound :

Guitar comparison video :

Salinan email dari David Collett – gitar powerful apakah otomatis pasti bagus? :

Dear Ivan,

I think players are experimenting with new designs just like builders are. Everyone is curious. But in the end, most of the experiments fail in the long run. The collectible guitars – Torres, Hauser, Bouchet, Fleta, Ramirez, Santos, Esteso, etc. are all different from each other to be sure, but they all have good sound. The marketplace today is buzzing with non-traditional guitars, but this has been the case since the 60’s with Kasha, and Schneider. But they have a brief period of popularity then they’re forgotten. One of the most popular guitar makers of the 80’s was John Gilbert (David Russell, Michael Lorimer, and many others played these) – he had some interesting innovations like pin bridge, and a more scientific approach to construction (he had been a machinest for Hewlett Packard), and for 15 years – they were the hottest thing you could get. Many other makers copied some of his design ideas, etc. But today, he’s forgotten. Didn’t make it into the collectible strata. I believe the same will happen with most of these other guitars = they just don’t have the “timeless” qualities that keep them interesting over the long run.

Also most players who play a lot of concerts – they feel more confident if the guitar they play has more vibration (so they can better hear themselves in any concert environment), so this is driving more luthiers to try and create louder guitars. Problem is (as you know) the quality of the sound suffers, and in the end, this is how a guitar is remembered, by the quality of its sound. When you hear recordings, volume doesn’t matter. The sound of the guitar matters. Most people hear guitar music through recordings (CD’s, mp3’s or even youtube) and not in a live setting. So I think all the concern over volume is a bit over-hyped.

I have a Greg Smallman here now. It’s very loud and in this sense, it’s impressive. It also has noticeably good sustain. But it doesn’t have much color – or variety of sounds. So you’re stuck with pretty much this one sound that it produces and in my opinion, it’s not beautiful in the same way as Hauser, Santos or even many modern makers, like Blochinger or even Teodoro Perez. The “double top” guitars to me sound a bit dull and lifeless – they’re also colorless with poor sustain. But they’re loud too! Volume is the biggest attraction here. And I must also say it’s “perceived” volume. The player hears a lot of sound with these guitars, but often it doesn’t travel well in a concert hall, so the audience doesn’t hear much.

I hope this helps. And I hope you could explain about this to Indonesian guitarists.

David Collett
Guitar Salon International

Leave a Reply

Your email address will not be published. Required fields are marked *